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Les Géminides : la plus belle pluie d’étoiles filantes de l’année à ne pas manquer !

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Urban Wakan
Publié le 11 décembre 2020
Une magnifique météore de l'essaim des Géminides photographiée au dessus du Désert de Mojave, en Californie, en 2009. Photo : © WALLY PACHOLKA / ASTROPICS.COM / TWAN

C’est peut-être la plus belle pluie d’étoiles filantes à observer en cette fin d’année. L’apogée de ce spectacle aura lieu dans la nuit du 14 au 15 décembre, avec jusqu’à 150 météores dans l’atmosphère par heure ! 

Les Géminides peuvent être admirées dans le ciel depuis le 4 décembre. Elles sont observables à l’oeil nu (à condition d’être éloigné de toute source de pollution lumineuse).

LES GEMINIDES PROVIENNENT D'UN ASTRE MYSTÉRIEUX 

Contrairement à d'autres essaims connus, comme les Léonides ou les célèbres Perséides, les Géminides ne proviennent pas d'une comète mais d'un objet astronomique intrigant, qualifié d'astéroïde ou de comète éteinte, 3200 Phaethon. Il doit son nom, celui du fils d'Helios (le dieu grec personnifiant le Soleil), à sa trajectoire étonnante, qui l'amène très près de notre étoile. Les scientifiques pensent qu'il provient d'un corps plus grand qui s'est disloqué lors d'une collision avec un autre astéroïde. L'astéroïde Apollo 2005 UD pourrait être le deuxième morceau de ce corps originel.

3200 Phaethon est principalement composé de roches et non de glace comme les comètes et il est enveloppé d'un nuage de poussière particulaires qui quand elles atteignent l'atmosphère terrestre se consument avec plus de brillance et pendant une période plus longue que les poussières de comètes. Cela procure donc l'occasion d'observer de magnifiques étoiles filantes, à condition de braver la rigueur des températures et d'avoir la chance de résider dans une région épargnée par les nuages. 

© Getty Image

60 À DES CENTAINES DE MÉTÉORES PAR HEURE !

L’événement astronomique devrait offrir un essaim de 60 à 75 météores par heure, jusqu’au 17 décembre environ. Le pic devrait être atteint la nuit du 14 au 15 décembre entre 1h et 2h du matin, où l’on pourrait voir des centaines de météores franchir l’atmosphère chaque heure ! D’autant que la Lune sera invisible cette nuit-là. Les petits morceaux de roche des Géminides entrent dans l’atmosphère à une vitesse d’environ 25KM/S.

En comparaison, les Perséides du mois d’août dernier ont offert un spectacle allant jusqu’à 100 étoiles filantes par heure, dans une nuit partiellement « polluée » par la lumière de la Lune. Cet essaim est lui issu du nuage de poussières laissé par la comète Swift-Tuttle.


Pluie de météores des Géminides, Chine. © Getty Image.

Source : Science Avenir, Science & Vie